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Terapia con animales: qué es y por qué es tan importante para cuidar a los enfermos y a los demás

Las prácticas médicas están evolucionando para dar cada vez más espacio al componente emocional en la curación. La terapia con animales de compañía encaja perfectamente en este nuevo espacio. Es una terapia que utiliza animales de compañía, principalmente perros de razas específicas, como apoyo a las terapias convencionales.

La terapia con animales de compañía se utiliza en muchos ámbitos: por ejemplo, es útil para pacientes hospitalizados y de larga duración para mejorar el estado de ánimo y combatir la depresión. También se utiliza para ayudar a los niños enfermos a establecer un mejor canal de comunicación con los médicos. El cuidado de ancianos también se está centrando mucho en la terapia con mascotas.

Ya se ha demostrado científicamente que la terapia con mascotas mejora el estado de ánimo, disminuye el estrés y favorece una mejor recuperación del paciente, aunque se trata de una mera terapia de acompañamiento y no de una cura real.

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Terapia con animales: qué es y por qué es tan importante para cuidar a los enfermos y a los demás
Las prácticas médicas están evolucionando para dar cada vez más espacio al componente emocional en la curación. La terapia con animales de compañía encaja perfectamente en este nuevo espacio. Es una terapia que utiliza animales de compañía, principalmente perros de razas específicas, como apoyo a las terapias tradicionales habituales. La terapia con animales de compañía se utiliza en muchos ámbitos: por ejemplo, es útil en el caso de pacientes hospitalizados y de larga duración para mejorar el estado de ánimo y combatir la depresión. También se utiliza para ayudar a los niños enfermos a establecer un mejor canal de comunicación con los médicos. La atención a las personas mayores también se está centrando mucho en la terapia con animales de compañía. Ya se ha demostrado científicamente que la terapia con animales de compañía mejora el estado de ánimo, disminuye el estrés y favorece una mejor recuperación del paciente, a pesar de que se trata de una mera terapia de acompañamiento y no de una cura real.
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El nacimiento de la terapia con animales de compañía: la teoría de Levinson
La teoría de la terapia con mascotas nació por casualidad. El psiquiatra Levinson, en 1953, estaba tratando a un niño autista que no podía comunicarse. Un día, en la consulta, este niño encontró al perro del médico y, nada asustado, se puso a jugar mientras esperaba a que el psiquiatra terminara con otro paciente. El niño creó inmediatamente un vínculo con el animal y, al final de la sesión, expresó su deseo de volver a jugar con el perro, Jingles. Se trataba de un hecho extraordinario, ya que este niño nunca expresaba deseos personales debido a su estado. Así, este psiquiatra comprendió que era más fácil para el pequeño paciente expresar sus problemas a través de un tercer vehículo, el perro, en lugar de enfrentarse directamente al adulto. Así, las emociones del niño eran filtradas por la presencia del perro, y esto supuso un enorme descubrimiento.
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Animales de terapia
Sólo se utilizan los llamados "animales de compañía", no animales salvajes, por dos razones. Son más suaves con los humanos, y utilizar animales salvajes sería una violación de la "Declaración Universal de los Derechos de los Animales". En concreto, es importante encontrar el animal adecuado para cada paciente en función de sus necesidades personales. Normalmente, los animales utilizados, también dependiendo de la ubicación, son perros, gatos, burros, caballos, loros, delfines y hámsters.
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Los beneficios de la terapia con mascotas
La terapia con mascotas es útil para muchas enfermedades y afecciones diferentes. Puede aliviar psicológicamente a ancianos, personas que viven en residencias de ancianos y personas solitarias. Para los niños autistas, los animales son un medio de comunicación muy importante para expresar sus emociones de una forma en la que se sientan seguros. Además, los pacientes con Alzheimer y otros tipos de demencia que pasan una hora y media a la semana en compañía de animales parecen informar de una disminución de la inquietud, el insomnio e incluso las caídas. También ayuda mucho a las personas que están mucho tiempo en el hospital, a las que sufren estrés postraumático u otras afecciones de angustia psicológica grave. Lo importante, sin embargo, es confiar en profesionales que ahora son habituales en todo el mundo.
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Personas implicadas en la terapia con animales de compañía
La terapia con animales de compañía no consiste simplemente en coger un perro y pasearlo, sino que es una vía asistencial ya certificada en la que participan profesionales cualificados que saben combinar la terapia adecuada con los cuidados tradicionales. Algunos de los implicados son, por ejemplo, educadores, veterinarios, pero también médicos de familia o pediatras, especialistas, cuidadores y trabajadores sociales que trabajan y colaboran entre sí.
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Los efectos fisiológicos de la presencia de animales
Además de tener importantes efectos psicológicos, la terapia con animales de compañía, y más en general la cercanía con un animal, también tiene efectos físicos evidentes y mensurables. Por ejemplo, como también afirma el Istituto Superiore di Sanità italiano, "reduce los niveles de ansiedad, la presión arterial y el ritmo cardíaco. Además, el contacto físico con un animal induce una reducción de los niveles sanguíneos de las hormonas responsables de la respuesta al estrés (cortisol). Al mismo tiempo, provoca un aumento de las cantidades de hormonas y neurotransmisores que pueden provocar emociones positivas (endorfinas y dopamina) y reducir la ansiedad y el estrés. Esto también conduce a una mejora de las relaciones con los demás y del estado de ánimo (a través de la estimulación de la oxitocina, un neuropéptido segregado por el hipotálamo)".
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